top of page

Paper:  "The  relevance  of  the  interpersonal  theory  of  suicide for  predicting  past-year  and  lifetime  suicidality  in  autistic adults"

This  paper  was  published  in  2022,  in  the  journal  Molecular  Autism.  

The  authors  were  Dr  Rachel  MoseleyDr  Nicola  GregoryMs  Paula  SmithDr  Carrie  AllisonDr  Sarah  Cassidy,  and  Professor  Sir  Simon  Baron-Cohen.   (author  links  will  open  in  separate  tabs)

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper. 


Keep  reading  to  see  a  plain  English  summary,  or  you  can  watch  one  of  my  explanatory  videos!

Why is this an important issue?

Suicide    is    a    leading    cause    of    premature    death    in    autistic  people,  but  is  poorly  understood.  In  the  general  population,  one  very  popular  theory,  the  interpersonal  theory  of  suicide  (ITS),  has  been  helpful  for  identifying  risk  factors  and  suggesting  ways  that  others  can  help. 

The  ITS  suggests  that  feelings  of  thwarted  belongingness  (feeling  alienated  from  others)  and  perceived  burdensomeness  (feeling  like  a  liability)  are  important  risk  factors  for  suicide.  The  theory  also  suggests  that  if  people  become  habituated  to  thoughts  about  death  and  to  pain,  they  ‘acquire  capability’  to  act  on  suicidal  desires  if  they  experience  them. 

This  theory  could  be  helpful  for  understanding  suicide  in  autistic  people  and  supporting  those  at  risk,  but  we  don’t  know  if  it  is  relevant  for  autistic  people.

Here  is  a  short  (~5  minute)  video  summary. You  can  toggle  your  view  by  clicking  the  icon  in  the  top  right  corner,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button.   See  below  for  a  longer  video  explanation!

If  you  would  like  a  more  detailed  explanation,  please  click  this  video:

What  was  the  purpose  of  this  study,  and  what  did  the  researchers  do?

We  explored  whether  risk  factors  proposed  by  the  ITS  were  associated  with  suicidal  feelings  and  suicide  attempts  in  autistic  people.  To  do  this,  we  asked  314  autistic  adults  to  complete  an  online  survey  which  assessed  their  current  mental  health  and  suicidal  thoughts / behaviours  over  the  past  year  and  their  whole  lifespans.  They  also  completed  some  questionnaires  assessing  thwarted  belongingness,  perceived  burdensomeness,  and  acquired  capability  for  suicide.

What  were  the  results  of  the  study?

We  found  that  perceived  burdensomeness  was  highly  associated  with  past-year  suicide  ideation,  past-year  suicide  attempts,  and  lifetime  suicide attempts.  This  means  that  people  who  felt  that  they  were  a  burden  were  at  higher  risk  of  suicide.  We  also  found  that  reduced  fear  of  death,  one  aspect  of  acquired  capability  for  suicide,  was  associated  with  greater  likelihood  of  the  person  having  attempted  suicide  in  the  last  year.

We  found  that  people  who  were  single  (not  in  a  romantic  relationship)  were  more  likely  to  have  been  suicidal  in  the  last  year,  and  this  seemed  to  be  because  they  had  greater  feelings  of  burdensomeness  and  of  depression.

The  images  below  show  that  unfortunately,  our  autistic  participants  reported  high  rates  of  suicide  ideation  over  the  past  12  months  (left  image).  Suicide  attempts  were  also  high  in  our  sample  (right  image).  Sadly  this  is  consistent  with  other  studies. 


What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

Because  this  study  looked  at  a  snapshot  of  participants’  current  states,  we  cannot  be  sure  whether  feelings  of  perceived  burdensomeness,  thwarted  belongingness  and  acquired  capability  for  suicide  actually  existed  before  suicidal  thoughts  or  behaviours. 

Because  we  measured  these  feelings  with  questionnaires  designed  on  neurotypical  people,  it  is  possible  that  we  didn’t  succeed  in  accurately  measuring  these  states. 

Finally,  our  sample  was  not  representative  of  many  minority  groups  within  the  spectrum,  like  non-binary  and  trans  autistic  people,  or  autistic  people  of  colour.

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

These  findings  indicate  feelings  and  experiences  which  are  relevant  to  suicide  risk  in  autistic  people  (perceived  burdensomeness  and  reduced  fear  of  death)  -  these  might  be  important  to  target  in  interventions. 

The  findings  also  indicate  that  the  most  popular  theory  of  suicide  in  the  general  population  is  not  entirely  relevant  to  autistic  people,  or  may  need  adjusting,  in  order  to  better  explain  suicidal  thoughts  and  behaviours,  identify  people  at  risk,  and  intervene  to  reduce  that  risk.

Thank   you  for  reading!

bottom of page