top of page

Paper:  "Links between self-injury and suicidality in autism"

This  paper  was  published  in  2020,  in  the  journal  Molecular  Autism.  

The  authors  were  Dr  Rachel  MoseleyDr  Nicola  GregoryMs  Paula  SmithDr  Carrie  Allison,  and  Professor  Sir  Simon  Baron-Cohen.   (author  links  will  open  in  separate  tabs)

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper. 


Keep  reading  to  see  a  plain  English  summary,  or  you  can  watch  my  explanatory  video!

Why is this an important issue?

In  the  general  public,  quite  a  lot  is  known  about  non-suicidal  self-injury  (NSSI,  also  known  as  self-injury  or  self-harm).  This  behaviour  is  associated  with  mental  illness  and  distress,  and  people  who  engage  in  NSSI  seem  at  higher  risk  of  suicide  at  a  later  point  in  their  lives.

Previously,  self-injury  in  autistic  people  was  considered  just  as  one  kind  of  behaviour    included  under  ‘restricted  and  repetitive  behaviours  and  interests’.  However,  our  research  and  that  of  other  scientists  showed  that  autistic  people  without  severe  communication / intellectual  disabilities  also  engage  in  NSSI.  What  these  studies  did  not  show  was  whether  NSSI  in  autistic  people  is  associated  with  suicidal  thoughts  and  behaviours,  in  the  same  way  as  it  appears  to  be  in  non-autistic  people.

Here  is  a  short  video  summary.  You  can  open  it  up  to  large  screen,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button. 

What  was  the  purpose  of  this  study,  and  what  did  the  researchers  do?

This  study  was  planned  as  a  follow-up  to  our  previous  investigation  on  NSSI  in  autistic  people  (link  will  open  in  new  window).  We  asked  participants  from  that  study  to  fill  out  some  additional  measures  indicating  whether  they  had  ever  experienced  suicide  ideation  (the  desire  to  end  their  own  lives)  or  attempted  suicide.  We  then  examined  whether  the  likelihood  of  suicide  ideation  and  attempts  was  greater  in  those  participants  who  had  engaged  in  NSSI. 

In  our  77  self-harming  participants,  we  also  wanted  to  see  whether  particular  features  and  methods  of  NSSI  were  especially  associated  with  suicide  ideation  and  attempts.  We  looked  at  relationships  between  suicidality  and:

  •  the  number  of  different  NSSI  behaviours  a  person  engaged  in.

  • the  extent  that  people  perceived  their  NSSI  as  a  problem  in  their  life.

  • engaging  in  cutting,  scratching/pinching,  hitting  oneself  or  punching  objects  as  specific  methods  of  NSSI.  These  had  been  the  most  common  types  of  NSSI  in  our  previous  study.

What  were  the  results  of  the  study?

With  our  participants  divided  into  those  who  had  engaged  in  NSSI  and  those  who  never  had,  we  found  that  the  presence  of  suicide  ideation  and  suicide  attempts  could  be  used  to  correctly  categorise  participants.  Put  plainly,  people  who  had  engaged  in  NSSI  were  more  likely  to  endorse  experiencing  suicide  ideation  and  attempts. 


In  this  image,  autistic  self-harmers  are  represented  in  blue;  autistic  non-self-harmers  are  represented  in  orange. 

Autistic  self-harmers  are  more  likely  to  have  reported  experiencing  suicide  ideation  or  attempts  when  asked  whether  they  had  ever  thought  of  or  attempted  suicide. 

(Results  continued)

The  more  different  types  of  NSSI  someone  had  engaged  in,  the  higher  likelihood  of  their  having  experienced  suicide  ideation  or  attempts.

In  our  self-harming  group,  cutting  as  one  form  of  NSSI  behaviour  was  especially  associated  with  suicide  ideation  and/or  attempts,  while  scratching/pinching  or  hitting  oneself  or  other  objects  was  not.  This  is  consistent  with  other  research,  which  suggests  that  cutting  might  be  an  especially  worrying  behaviour.  It  is  especially  indicative  of  psychological  distress  and  mental  illness,  and  because  it  is  more  painful  and  visually  severe,  people  who  cut  themselves  may  be  more  likely  to  develop  a  reduced  fear  of  pain  and  a  higher  tolerance  for  pain.  Some  studies  suggest  that  this  is  important  for  suicide  attempts.

We  also  looked  at  relationships  between  how  people  felt  about  their  self-injury  and  their  experience  of  suicide  ideation  and  attempts.  Importantly,  there  was  no  association  -  that  is,  whether  or  not  people  perceived  their  self-injury  as  a  negative  thing,  just  the  fact  of  engaging  in  self-injury  was  associated  with  greater  suicidality.  This  is  important  because  while  our  previous  study  suggested  that  some  autistic  people  may  feel  very  nonchalant  or  even  positive  about  their  self-injury,  this  finding  suggests  that  NSSI  is  associated  with  suicide  ideation  and/or  attempts  regardless  of  how  a  person  feels  about  it.

What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

This  study  could  not  determine  when  NSSI  and  suicide  ideation  and/or  attempts  occurred  in  relation  to  one  another:  it  might,  for  instance,  be  that  some  people  experienced  suicide  ideation  and/or  attempts  before  the  time  at  which  they  first  started  self-harming.  It  might  also  be  that  people  who  engage  in  NSSI  and  people  who  experience  suicide  ideation/attempts  share  something  else  in  common  which  explains  the  relationship  between  them,  but  we  did  not  measure  it  here.  As  such,  we  can’t  be  sure  that  NSSI  predicts  later  suicide  risk.

Our analysis  lacked  detail:  we  did  not  differentiate  between  suicide  ideation  and  suicide  attempts.  Our  measure  of  how  participants  felt  about  their  self-injury  was  also  quite  a  blunt  and  simplistic  way  of  trying  to  understand  who,  within  the  population  of  autistic  people  who  self-harm,  might  be  most  vulnerable  to  suicide.

Finally,  our  sample  was  not  representative  of  autistic  people  with  intellectual  disabilities,  non-binary  and  trans  autistic  people,  or  autistic  people  of  colour.

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

Despite  these  weaknesses,  the  study  was  important  in  demonstrating  that  a  relationship  seems  to  exist  between  NSSI  and  suicidal  behaviour  -  confirming  a  link  that  we  know  exists  in  the  general  population.  Future,  stronger  research  is  needed,  but  this  may  help  us  predict  who,  within  the  autistic  population,  is  more  vulnerable  to  suicide.  It  indicates  that  certain  NSSI behaviours  may  be  especially  important  for  loved  ones  and  clinicians  to  watch  out  for  (cutting). 

The  study  also  suggests  that  even  if  people  appear  unconcerned  about  their  NSSI,  that  we  may  need  to  be  worried  about  their  suicide  risk.  Future  research  is  needed,  however,  to  look  more  closely  at  the  relationship  between  how  someone  perceives  their  NSSI  and  how  likely  it  is  to  be  associated  with  suicide  ideation/attempts.

Thank   you  for  reading!

You  might  also  like  to  read  my  interview  with  The  Thinking  Person's  Guide  to  Autism,  my  article  about  mental  health  and  late  diagnosis,  or  listen  to  my  podcast  with  Adulting  Autistic

bottom of page