top of page

Paper:  "Non-suicidal  self-injury  and  its  relation  to  suicide  through acquired  capability:  investigating  this  causal 
mechanism  in  a  mainly  late-diagnosed  autistic  sample"

This  paper  was  published  in  2022,  in  the  journal  Molecular  Autism.  

The  authors  were  Dr  Rachel  MoseleyDr  Nicola  GregoryMs  Paula  SmithDr  Carrie  AllisonDr  Sarah  Cassidy,  and  Professor  Sir  Simon  Baron-Cohen.   (author  links  will  open  in  separate  tabs)

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper.


This  study  follows  on  from  some  previous  research  on  the  same  topic.  You  may  like  to  read  the  first  and  second  studies  on  this  topic  first  (they  will  open  in  new  tabs).  When  you  are  ready,  see  below  for  a  plain  English  summary  and  explanatory  videos.

Why is this an important issue?

Many  autistic  people  are  affected  by,  or  engage  in,  non-suicidal  self-injury (NSSI).  NSSI  is  when  people  deliberately  hurt  themselves  to  cause  pain  or  injury  to  their  body. 

Our  previous  research  suggests  that  autistic  people  engage  in  NSSI  for  many  reasons.  Some  do  not  find  it  a  problematic  aspect  of  their  lives,  but  others  find  it  very  distressing.  NSSI  can  have  negative  consequences,  such  as  when  wounds  or  scars  affect  a  person’s  confidence  or  relationships.  Most  worryingly,  though,  something  about  engaging  in  NSSI  seems  to  increase  a  person’s  risk  of  suicide.

To  explain  the  link  between  NSSI  and  suicide,  psychologists  put  forward  the  concept  of  ‘acquiring  capability’  for  suicide.  Typically,  we  are  driven  by  evolutionary  instincts  to  protect  ourselves  and  avoid  pain  and  danger  to  our  lives.  When  a  person  ‘acquires  capability’  for  suicide,  they  are  able  to  overcome  these  instincts  if  they  wish  to  end  their  own  life. 

Psychologists  suggest  that  NSSI  builds  capability  for  suicide  because  it  often  leads  to  people  becoming  habituated  to  pain,  such  that  they  are  less  frightened  of  pain  in  future  and  can  stand  to  hurt  themselves  more  severely.  Hurting  yourself  also  allows  a  person  to  ‘mentally  rehearse’  possible  ways  of  ending  their  life,  such  that  they  become  used  to  these  thoughts  and  death  is  also  less  frightening.  These  are  ideas  developed  in  the  general  population,  but  we  don’t  know  if  they  are  also  true  in  autistic  people.   

You  might  ask:  why  is  it  useful  to  understand  how  NSSI  increases  suicide  risk,  if  we  can  just  accept  that  it  does?

Essentially,  it  is  about  giving  us  the  best  chance  to  identify  individuals  at  highest  risk  of  suicide  and  prioritise  helping  them  before  it’s  too  late.  It  is  possible  that  not  all  forms  of  NSSI  are  associated  with  suicide.  If  certain  behaviours  are  especially  dangerous  and  we  understand  what  it  is  about  them  that  makes  them  so,  it  may  help  us  identify  other  risk  factors  which  share  something  in  common.  Understanding  what  happens  when  someone  engages  in  a  certain  behaviour,  what  unknown  impacts  it  might  have,  can  give  us  insights  into  a  range  of  wider  behaviours  that  we  haven’t  yet  studied  but  which  may  have  the  same  effect.

Here  is  a  short  (~6  minute)  video  summary. You  can  toggle  your  view  by  clicking  the  icon  in  the  top  right  corner,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button.   See  below  for  a  fuller  video  explanation,  if  you'd  like  more  details!

If  you  would  like  a  more  detailed  explanation,  please  see  the  video  below.  You  can  still  toggle  your  view  by  clicking  the  icon  in  the  top  right  corner.  Click  'CC'  to  turn  captions  on  and off. 

What  was  the  purpose  of  this  study,  and  what  did  the  researchers  do?

To  better  understand  the  relationship  between  NSSI  and  suicide,  we  asked  314  autistic  and  312  non-autistic  people  to  complete  an  online  survey  about  their  history with  NSSI  and  suicidality.  They  also  completed  a  questionnaire  measuring  the  different  aspects  that  mean  someone  has  acquired  capability  for  suicide:  these  include  having  high  pain  tolerance,  being  less  frightened  of  pain  and  death,  and  being  able  to  mentally  rehearse  suicide  plans.

We  aimed  to  look  at  relationships  between  NSSI  and  suicide  attempts  in  autistic  and  non-autistic  people.  In  particular,  we  wanted  to  explore  if  this  relationship  was  explained  by  acquired  capability  for  suicide  -  i.e.,  if  people  who  engage  in  NSSI  have  higher  rates  of  suicidality  because  they  have  acquired  capability  for  suicide.  You  can  imagine  it  as  a  two  step  pathway  (see  image  below),  where  NSSI  builds  capability  for  suicide,  and  then  that  acquired  capability  for  suicide  is  what  increases  their  risk  of  attempting  suicide.



In  science,  this  is  called  mediation:  if  something  is  the  mechanism  which  connects  two  things,  we  say  that  it  mediates  the  relationship  between  those  two  things,  such  that  they  are  indirectly  linked  through  it.

As  well  as  looking  at  the  relationships  between  NSSI,  acquired  capability  and  lifetime  suicide  attempts,  and  whether  these  differed  between  autistic  and  non-autistic  people,  we  looked  at  certain  NSSI  behaviours  in  detail.  The  three  most  common  behaviours  in  both  autistic  and  non-autistic  people  were  severely  scratching  oneself,  cutting  oneself,  and  hitting  oneself.  We  looked  at  whether  the  pain  associated  with  NSSI  was  linked  to  how  much  people  habituate  to  NSSI  (i.e.  becoming  less  disturbed  by  it  and  needing  to  do  more  to  gain  the  same  effect).  We  then  looked  at  relationships  between  these  methods,  acquired  capability,  and  suicide.


What  were  the  results  of  the  study?

The  majority  of  our  autistic  sample  (71%)  had  lifetime  history  with  NSSI;  so  did  50%  of  our  non-autistic  comparison  group.  Both  autistic  and  non-autistic  people  who  self-harmed  had  a  higher  incidence  of  suicide  attempts.  The  more  people  had  engaged  in  NSSI,  the  more  suicide  attempts  they  tended  to  have.

This  relationship  was  indeed  partly  explained  by  acquired  capability  for  suicide.  People  with  the  highest  rates  of  NSSI  tended  to  have  highest  capability  for  suicide:  that  is,  they  were  the  least  afraid  of  death,  had  the  highest  pain  tolerance,  and  were  most  likely  to  mentally  rehearse  suicide  plans.  Having  reduced  fear  of  death  and  mentally  rehearsing  suicide  plans,  two  aspects  of  acquired  capability,  were  associated  with  having  more  numerous  lifetime  suicide  attempts.  In  this  way,  NSSI   was  related  to  suicide  attempts  because  it  was  associated  with  acquired  capability.  However,  since  acquired  capability  only  partly  bridged  the  relationship  between  NSSI  and  suicide,  it  is  likely  that  NSSI  is  linked  to  suicide  in  additional  ways.  We  know,  for  instance,  that  engaging  in  NSSI  can  worsen  pre-existing  mental  illness;  that  NSSI  can  put  a  strain  on  relationships;  and,  over  time,  NSSI  can  result  in  people  becoming  more  emotionally  dysregulated.  We  did  not  measure  them,  but  these  and  other  factors  could  be  the  missing  ‘stepping  stones’  -  i.e.  the  route  through  which  NSSI  increases  suicide  risk.


Were  there  any  differences  between  autistic  and  non-autistic  people?  Interestingly,  the  relationship  between  NSSI  and  suicidality  was  weaker  in   autistic  people.  In  science,  we  test  the  strength  of  relationships  (or  correlations)  by  asking  how  reliably  one  thing  predicts  the  other:  in  this  case,  how  often  does  NSSI  occur  in  someone  who  has  also  attempted  suicide?  That  the  relationship  between  NSSI  and  suicidality  was  weaker  in  autistic  people  means  that  NSSI  was  less  reliably  linked  to  suicidality:  autistic  people  were  more  likely  to  be  suicidal  whether  or  not  they  engaged  in  self-harm.  In  just  the  same  way,  autistic  people  tended  to  have  greater  capability  for  suicide  whether  or  not  they  self-harmed.  This  is  consistent  with  autistic  people  having  higher  suicide  rates  generally,  and  suggests  that  there  are  a  wider  array  of  factors  that  might  be  important  for  predicting  suicide  in  autistic  people.

We  were  not  able  to  compare  methods  of  self-harming  between  autistic  and  non-autistic  people,  and  our  results  here  were  very  tentative  (see  below  for  the  problems  with  this  analysis!).  Compared  with  severely  scratching  oneself,  hitting  and  cutting  oneself  were  more  strongly  linked  with  suicide.  The  extent  to  which   people  habituated  to  NSSI  was  important  for  how  linked  these  behaviours  were  to  acquired  capability  and  to  suicide  attempts.  Pain  experienced  during  NSSI  was  not  associated  with  suicidality:  that  is,  causing  yourself  greater  pain  did  not  predict  a  stronger  link  between  that  NSSI  behaviour  and  acquired  capability  for  suicide.  

What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

This  study  measured  people’s  thoughts,  emotions  and  behaviours  at  one  snapshot  in  time.  We  were  working  off  a  theory  that  suggests  that  NSSI  causes  people  to  acquire  capability  for  suicide,  which  then  results  in  increased  risk  of  suicide  attempts.  However,  because  we  tested  participants  at  just  one  point  in  time,  we  cannot  say  whether  participants  actually  began  engaging  in  NSSI  before  or  after  the  point  where  they  had  attempted  suicide.  Likewise,  we  cannot  tell  whether  higher  scores  on  acquired  capability  preceded  and  contributed  to  suicide  attempts,  or  whether  surviving  a  suicide  attempt  itself  caused  people  to  score  higher  on  this  poorly  understood  psychological  concept.  

We  only  looked  at  three  forms  of  NSSI,  and  it  is  possible  that  the  vague  wording  of  the  “scratching”  item  is  the  reason  why  this  behaviour  was  seemingly  less  related  to  suicidality.  We  expected  pain  to  be  an  important  element  of  what  might  make  some  NSSI  behaviours  especially  worrying.  That  we  did  not  find  this  is  likely  because  of  weaknesses  in  the  way  we  measured  it  -  we  asked  about  pain  experienced  during  NSSI  more  generally  (rather  than  pain  associated  with   particular  behaviours),  and  it  is  probably  difficult  to  provide  an  accurate  rating  of  pain  you’re  not  experiencing  in  the  present  moment.  In  general,  we  were  forced  to  use  psychological  questionnaires  which  weren’t  designed  with  autistic  people  in  mind,  so  these  may  not  have  worked  totally  as  expected.

Our  comparison  between  autistic  and  non-autistic  people  was  limited  because  our  non-autistic  group  were  significantly  younger  (approx.  21  years  old,  while  autistic  participants  were  on  average  in  their  early  40s).  This  means  we  were  not  fully  ‘comparing  like  with  like’:  other  differences  between  the  two  groups,  such  as  their  age,  might  be  the  reason  why  autistic  people,  for  instance,  had  lower  fear  of  death.  

Our  autistic  group  was  predominantly  white,  mainly  female,  and  nearly  all  participants  were  diagnosed  as  adults.  That  means  the  findings  might  not  be  true  for  autistic  people  diagnosed  as  children;  autistic  people  of  colour;  autistic  cisgender  men,  as  well  as  trans  men,  trans  women,  and  people  with  other  minority  sex  or  gender  identities.  Autistic  people  with  intellectual  (learning)  disabilities  were  also  not  represented.

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

Many,  many  autistic  people  will  experience  suicidal  thoughts  and  feelings  during  their  lifetime:  a  desperate,  distressing,  devastating  experience.  Suicide  is  one  of  the  leading  causes  of  death  in  the  autistic  community,  with  autistic  people  at  much  higher  risk  than  the  general,  non-autistic  population. 

We  know  that  autistic  people  also  have  markedly  higher  rates  of  NSSI,  and  so  we  wanted  to  understand  whether  these  two  things  are  linked:  whether  the  high  likelihood  that  autistic  people  will  experience  NSSI  is  associated  with  why  they  might  have  higher  risk  of  dying  by  suicide.

Suicide  is  a  complex  phenomenon  and  there  is  no  single  cause  or  reason,  or  no  single  combination  of  reasons,  which  could  explain  and  predict  every  situation.  Nevertheless,  our  findings  suggest  that  NSSI  is  associated  with  higher  risk  of  suicidality,  and  offer  a  partial  explanation  for  why  engaging  in  NSSI  could  increase  a  person’s  future  risk  of  suicide.  Specifically,  this  research  suggests  that  NSSI  affects  a  person’s  ‘capability’  for  suicide:  i.e.  how  comfortable  they  are  with  thoughts  of  hurting  themselves  or  dying.  However,  the  research  also  shows  that  there  are  a  broader  range  of  factors  involved  in  autistic  suicidality,  perhaps  more  so  than  in  the  general  population,  and  that  NSSI  might  impact  suicide  risk  through  a  number  of  ways.

We  hope  that  these  findings  will  highlight  to  professionals  the  importance  of  supporting  autistic  people  who  want  to  reduce  or  prevent  their  self-harm.  We  also  hope  the  findings  will  help  professionals  identify  autistic  people  at  highest  risk  of  suicidality.   

Thank   you  for  reading!

bottom of page