top of page

Paper:  "Lifetime  and  perceived  stress,  social  support,  loneliness,  and  health  in  autistic adults"

This  paper  was  published  in  2021,  in  the  journal  Health  Psychology.  

The  authors  were  Dr  Rachel  MoseleyProfessor  Julie  Turner-CobbChandler  SpahrDr  Grant  Shields,  and  Professor  George  Slavich.   (author  links  will  open  in  separate  tabs)

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper.  Please  note  that  copyright  forbids  us  from  storing  the  published  paper  here,  but  this  is  the  accepted  manuscript.


Keep  reading  to  see  a  plain  English  summary,  or  you  can  watch  my  explanatory  video!

Why  is  this  an  important  issue?

Physical  and  mental  health  are  markedly  affected  by  stressful  life  events  and  the  way  we  react  to  them.  When  an  individual  perceives  an  event  or  experience  as  stressful,  it  sets  off  a  biochemical  ‘stress  response’  which,  if  prolonged,  damages  the  body. 

In  the  general  population,  the  effect  of  stress  and  stressful  life  events  have  been  very  thoroughly  mapped  –  it  is  even  possible  to  link  particular  life  events,  called  ‘stressors’  (e.g.  losing  a  job,  or  being  bereaved),  with  specific  illnesses,  or  with  maladaptive  thoughts  and  behaviours  which  can  be  harmful  in  the  long-term.

In  contrast,  very  little  is  known  about  the  contribution  of  lifetime  stress  to  the  poorer  physical  and  mental  health  suffered  by  autistic  people,  or  whether  particular  types  of  stressful  life  events  are  more  damaging  for  their  health.

Here  is  a   video  summary  of  this  paper.  You  can  open  it  up  to  large  screen,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button. 

What  was  the  purpose  of  this  study,  and  what  did  the  researchers  do?

To  look  at  stress  and  health  in  autistic  people,  we  used  an  assessment  tool  called  the  Stress  and  Adversity  Inventory  (STRAIN),  which  has  never  been  used  in  autistic  samples.  The  STRAIN  is  a  comprehensive  interview-based  measure  which  provides  a  detailed  picture  of  potentially  stressful  life  events  that  have  occurred  across  the  whole  life-course.  It  also  measures  how  people  feel  or  felt  about  that  life  event  –  as  one  person  may  perceive  something  as  stressful  while  another  may  not  (for  e.g.,  going  on  holiday  can  be  very  stressful  to  some  people  and  pleasurable  for  others),  this  is  very  important. 

In  this  study,  we  compared  actual  exposure  to  stressful  life  events  in  autistic  and  non-autistic  people;  looked  at  whether  autistic  people  might  experience  life  events  as  more  stressful  even  if  not  necessarily  experiencing  more  of  them;  and  looked  at  relationships  between  stress  and  health  (physical  and  mental)  in  both  of  our  groups. 

What  were  the  results  of  the  study?

We  found  that  autistic  adults  experienced  more  of  nearly  every  type  of  stressful  life  event! 















Even  when  they  did  not  experience  more  of  these  stressors  (life  events),  they  were  more  distressed  by  the  stressors  they  experienced:  that  is,  they  experienced  them  as  more  stressful.  Experiencing  life  events  as  more  stressful  was  associated  with  poorer  physical  and  mental  health.  Stressors  involving  humiliation  (e.g.  being  bullied),  entrapment  (e.g.  being  unable  to  change  your  circumstances)  and  role  change/disruption  (e.g.  being  dependent  on  ageing  parents),  seemed  to  have  an  especially  strong  impact  on  mental  health  in  autistic  people. 

We  also  looked  at  whether  there  were  any  features  that  might  alleviate  or  worsen  the  impacts  of  stress  on  health.  Being  very  lonely  was  associated  with  perceiving  life  events  as  more  stressful,  and  with  having  poorer  mental  health.  In  contrast,  when  people  had  higher  levels  of  social  support,  perceiving  life  events  as  stressful  appeared  to  be  less  harmful  for  their  mental  health.  This  could  be  explained  by  the  ways  that  social  support  can  help  people  when  they  are  stressed  –  for  instance,  if  you  are  going  through  something  stressful,  support  from  others  may  be  comforting,  and  this  reduces  the  biological  stress  response  that’s  occurring  in  your  body. 

Finally,  we  noticed  that  just  the  fact  of  being  autistic  predicted  having  poorer  mental  health,  and  this  effect  was  explained  by  the  greater  loneliness  of  the  autistic  sample. 


These  images  show  stressors  (life  events)  grouped  by  their  nature.  The  vertical  axis  shows  how  many  of  each  kind  of  stressor  (on  average)  was  experienced  by  our  participants.

Examples  of  the  kind  of  stressor  included  in  each  category  were: 

  • being  evicted  ('Housing').  

  • being  excluded  from  school  ('Education').  

  • losing  a  job  ('Work').

  • having a chronic  illness ('Treatment/Health').  

  • going  through  divorce  ('Marital/partner).

  • struggling  to  get  pregnant  ('Reproductive').

  • living  in  poverty  ('Financial'). 

  • being  convicted  of  a  crime  ('Legal/crime').  

  • family  arguments  ('Other  relationships').  

  • being  bereaved  ('Death/bereavement').  

  • experiencing  something  life-threatening  ('Life-threatening').

  • being  robbed  ('Possessions'). 

What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

The  STRAIN  is  a  self-report  measure  which  depends  on  participants  accurately  remembering  events  and  remembering  how  stressful  they  found  them.  It  is  possible  that  people  might  remember  things  as  more  or  less  stressful  than  they  actually  were  at  the  time,  depending  on  their  mental  state  at  the  time  of  the  study.  It  would  have  been  good  to  include  other  objective  measures  that  indicate  stress  levels,  especially  biological  ones  (such  as  stress  chemicals  in  saliva),  as  these  would  give  us  a  better  indication  of  mechanisms  through  which  stressful  life  events  affect  health. 

Our  sample  was  not  representative  of  the  whole  autistic  population:  people  with  intellectual  disabilities  were  not  represented,  and  trans,  non-binary  and  autistic  people  of  colour  were  under-represented. 

If  you  are  struggling  with  your  mental  health,  you  may  like  to  look  at  the  resources  page.

Thank   you  for  reading!

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

These  findings  show  a  relationship  where  experiencing  more  stressful  life  events,  and  perceiving  them  as  more  stressful,  is  associated  with  having  poorer  mental  and  physical  health.  This  may,  in  part,  be  why  autistic  people  tend  to  have  much  poorer  mental  and  physical  health  than  non-autistic  people. 

These  findings  highlight  that  societal  changes  are  needed  to  address  the  inequalities  which  result  in  greater  likelihood  of  stressful  life  events  for  autistic  people.  However,  the  study  also  suggests  that  it  might  be  possible  to  reduce  the  negative  impact  of  stress  on  health  by  helping  them  change  their  perception  of  life  events  –  it  was  the  perception  of  life  events  as  stressful,  rather  than  the  number  of  life  events  experienced,  which  was  associated  with  poorer  mental  and  physical  health. 

The  study  also  highlighted  loneliness  as  a  major  factor  in  mental  ill-health  in  autistic  people.  It  suggested  that  having  supportive  relationships  might  reduce  the  impact  of  stress  on  health.  Future  research  is  needed  to  look  for  other  features  or  characteristics  which  could  make  some  autistic  people  more  vulnerable  to  stress,  and  to  identify  the  best  ways  to  support  them. 

bottom of page