top of page

Paper:  "Alexithymia  may  explain  the  relationship  between
autistic  traits  and  eating  disorder  psychopathology"

This  paper  was  published  in  2020,  in  the  journal  Molecular  Autism.  

The  authors  were  Dr  Laura  Renshaw-Vuillier,  Ms  Zoe  Carter,  Ms  Ana  Rita  Teixeira,  and  Dr  Rachel  Moseley.   (author  links  will  open  in  separate  tabs)

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper. 


Keep  reading  to  see  a  plain  English  summary,  or  you  can  watch  my  explanatory  video!

Why is this an important issue?

Eating  disorders  (EDs)  are  deadly  psychiatric  illnesses  which  cause  great  suffering  and  physical  damage  to  the  body.  EDs  appear  to  occur  at  higher  rates  among  autistic  people  and  people  with  higher  levels  of  autistic  traits.  Furthermore,  when  autistic  people  do  develop  EDs,  they  appear  to  have  a  longer  course  of  illness  and  poorer  response  to  standard  psychological  treatments. The  longer  someone  is  ill  with  an  ED,  the  lower  their  likelihood  is  of  recovery,  which  may  explain  why  some  studies  find  that  autistic  people  with  EDs  have  a  poorer  prognosis  than  non-autistic  people  with  EDs. 

At  present,  researchers  and  clinicians  do  not  understand  why  autistic  people  might  be  more  vulnerable  to  EDs,  and  in  line  with  this,  they  do  not  know  how  best  to  help  them  recover.  We  need  to  know  more  about  the  factors  that  might  contribute  to  the  development  and  maintenance  of  an  ED,  as  this  may  also  give  us  a  clue  about  what  factors  should  be  targeted  in  therapy  to  help  people  recover.   

Here  is  a  short  video  summary  of  this  study.  You  can  open  it  up  to  large  screen,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button. 

What  was  the  purpose  of  this  study?

We  investigated  one  possible  mechanism  that  we  thought  might  explain  the  higher  risk  of  EDs  in  autistic  people:  alexithymia.

Wait  a  moment:  what  is 


Alexithymia  occurs  at  different  levels  of  severity.  The  colour  wheel  here  is  a  good  example:  some  people  may  struggle  to  identify  and  differentiate  between  the  six  primary  emotions  in  the  centre  circle,  while  others  might  struggle  to  differentiate  between  the  more  fine-grained  emotions  in  the  second  and  outer  circles. We  believe  that  50-60%  of  autistic  people  might  have  alexithymia  to  a  clinically  severe  level. 


Research  suggests  that  having  alexithymia  is  a  little  bit  like  living  with  blinkers  on,  in  the  sense  that  you  are  unaware  of  what’s  going  on  with  your  emotions.  This  means  that  it’s  very,  very  difficult  for  you  to  manage  them.  For  this  reason,  alexithymia  is  strongly  associated  with  some  coping  strategies  that  can  help  the  person  regulate  their  emotions  in  the  moment,  but  which  can  be  dangerous  or  unhealthy  over  time  -  for  instance,  using  drugs  or  alcohol  to  change  how  you  feel,  self-harming,  or  engaging  in  ED  behaviours.  It  is  possible  that  having  alexithymia,  as  opposed  to  being  autistic,  is  a  greater  cause  for  concern  when  it  comes  to  mental  illness.

So  what  did  the  researchers  do?

We  looked  at  relationships  between  autistic  traits  and  ED  symptoms  in  a  large  sample  of  non-autistic  undergraduate  students. 

The  reason  we  looked  at  autistic  traits  in  non-autistic  people,  instead  of  studying  autistic  people,  is  that  this  allowed  us  to  quickly  and  easily  recruit  a  very  large  sample.  Autistic  traits  are  believed  to  exist  on  the  same  continuum  as  autism  itself  -  as  in,  a  person  with  high  levels  of  autistic  traits  would  be  expected  to  cross  the  threshold  at  which  they  might  receive  a  diagnosis.  We  therefore  recruited  non-autistic  people  with  varying  levels  of  autistic  traits,  ED  symptoms,  and  alexithymia. 

They  completed  an  online  survey  involving  questionnaires  which  measured  each  of  these  things.  We  then  looked  to  see  whether  the  relationship  between  autistic  traits  and  ED  symptoms  was 

a)  dependent  on  alexithymia  (which  would  be  the  case  if  people  with  high  autistic  traits  only  had  higher  levels  of  ED  symptoms  if  they  also  had  alexithymia). 


b)  independent  of  alexithymia  (in  which  case,  we  would  see  a  relationship  between  autistic  traits  and  ED  symptoms  in  people  with  any  degree  of  alexithymia).

What  were  the  results  of  the  study?

Our  results  were  very  consistent  across  the  large  number  of  participants  we  tested.  In  both  cases,  we  found  that  the  relationship  between  autistic  traits  and  ED  symptoms  was  wholly  or  largely  dependent  on  alexithymia. 

What  that  means,  in  reality,  is  that  people  with  autistic  traits  tended  to  have  higher  rates  of  alexithymia,  and  because  they  had  higher  rates  of  alexithymia,  they  also  had  higher  rates  of  ED  symptoms.  That  is,  having  higher  levels  of  autistic  traits  was  not,  in  of  itself,  associated  with  higher  likelihood  of  ED  symptoms.  Having  higher  levels  of  alexithymia,  which  tended  to  go  along  with  having  higher  autistic  traits,  was  what  actually  created  the  relationship  with  ED  symptoms.  Alexithymia  was  the  ‘active  ingredient’,  not  autistic  traits.  As  a  diagram,  this  might  look  something  like  this: 







In  particular,  difficulty  identifying  your  emotions  seemed  to  be  the  most  important  aspect  of  alexithymia.  People  with  greatest  difficulty  identifying  their  emotions  tended  to  have  the  most  severe  ED  symptoms  even  when  we  controlled  for  variables  that  might  muddy  the  waters  (depression  and  anxiety).

We  tried  to  look  at  cisgender  male  and  female  participants  separately  to  see  if  there  were  any  sex  differences  between  participants.  There  was  a  hint  that  alexithymia  might  be  more  a  feature  of  EDs  in  women,  but  we  could  not  be  sure  that  this  finding  was  trustworthy  due  to  the  smallness  of  our  male  sample. 


What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

We  cannot  be  fully  sure  that  findings  based  on  studies  of  non-autistic  people  with  autistic  traits  can  be  extrapolated  to  autistic  populations.  Similarly,  since  our  participants  ranged  in  ED  symptoms  but  few  had  an  actual  diagnosed  ED,  the  findings  might  not  hold  true  in  people  with  actual  EDs.

Because  this  study  looked  at  a  snapshot  of  participants’  current  states,  we  cannot  be  sure  of  the  direction  between  variables.  We  assumed  that  autistic  traits  and  alexithymia  are  stable  and  a  feature  of  your  character,  and  therefore  hypothesise  that  they  would  precede  ED  symptoms  (and  potentially  put  the  person  at  risk  of  EDs).  However,  it  is  possible  that  ED  symptoms  made  people  look  as  if  they  had  higher  levels  of  autistic  traits  and  alexithymia  than  they  actually  did.  The  malnutrition  associated  with  EDs  can  give  a  person  the  appearance  of  having  high  levels  of  alexithymia  and/or  autistic  traits,  or  even  make  them  appear  autistic.

It’s  also  important  to  recognise  that  alexithymia  is  unlikely  to  be  the  only  factor  that  may  make  autistic  people  more  vulnerable  to  EDs,  as  suggested  in  this  very  good  paper.

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

These  findings  highlight  alexithymia  as  a  variable  that  could  be  important  for  mental  illness  (in  this  case  EDs)  -  the  findings  suggest  this  is  true  for  non-autistic  people,  and  if  it  is  true  that  autistic  traits  exist  on  the  same  continuum  as  autism  itself,  then  it  would  seem  possible  that  alexithymia  is  important  for  EDs  in  autistic  people,  too. 

This  finding  supports  other  studies  which  suggest  that  alexithymia  plays  a  large  role  in  mental  illness  in  autistic  people  -  for  instance,  it  has  been  shown  to  be  associated  with  depression,  anxiety,  and  self-injury  (our  study). 

This  highlights  that  alexithymia  is  a  very  important  characteristic  to  identify  in  autistic  people  - especially  as  psychological  therapies  need  to  be  adapted  if  a  person  has  alexithymia,  just  as  they  need  to  be  adapted  for  autism,  too.

Thank   you  for  reading!

Alexithymia  is  a  difficulty  identifying  your  emotions  and  being  able  to  label  how  you feel.  People  who  have  alexithymia  may  simply  not  notice  that  they’re  experiencing  an emotion,  or  they  may  realise  that  they’re  feeling  something  but  not  be  able  to  identify  what  it  is.  They  may  struggle  to  decode  the  physical  sensations  that  come  along  with  emotions:  for  instance,  if  your  heart  is  racing,  you  could  be  angry  or  frightened.  

If  you  found  this  interesting,  you  may  like  to  read:

You  might  also  like  to  read  our  article  in  The  Conversation.  If  you  are  interested  in  eating  disorders  in  autistic  people,  you  can  listen  to  a  webinar  I  participated  in  for  Bodywhys,  the  Eating  Disorder  Association  of  Ireland.  (Please  be  aware  this  discusses  my  lived  experience,  although  without  any  numbers  that  might  be  triggering). 

If  you  are  struggling  with  an  eating  disorder  or  other  mental  health  issues, please  look  at  the  resources  page.

bottom of page