top of page

Paper:  "Levels of self-representation and their sociocognitive correlates in late-diagnosed autistic adults"

This  paper  was  published  in  2021,  in  the  Journal  of  Autism  and  Developmental  Disorders.  

The  authors  were  Dr  Rachel  MoseleyProfessor  Changhong  Liu,  Dr  Nicola  GregoryMs  Paula  Smith,  Professor  Sir  Simon  Baron-Cohen,  and  Professor  Jie  Sui   (author  links  will  open  in  separate  tabs).

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper. 


Keep  reading  to  see  a  plain  English  summary,  or  you  can  watch  my  explanatory  video!

Why is this an important issue?

Human  brains  seem  to  be  configured  to  constantly  and  automatically  look  for  information  that  is  relevant  to  you  or  about  you.  This  ‘self-focus’  or  self-bias  is  reflected,  for  instance,  in  the  way  we  pay  more  attention  to  objects  if  they  have  some  association  with  us,  or  are  faster  and  more  accurate  to  process  self-relevant  information.  We  show  a  similar  processing  advantage  for  information  related  to  the people  we  associate  with,  our  ‘in-group’,  because  once  we  identify  with  them,  our  focus  on  things  related  to  our  self  rubs  off  on  them!  The  way  we  process  information about ourselves  influences  so  many  of  the  mental  operations  we  perform  every  day,  and  does  so  in  a  completely  unconscious  way.

 Little  is  known  about  how  autistic  people  process  self-relevant  information,  and  whether  they  show  the  same  bias  for  self-related  information  and  for  information  related  to  their  friends  (their  ‘in-group’).  However,  differences  in  the  way  they  process  self-relevant  information  could  be  highly  relevant  to  autistic  people,  their  social  relationships  and  wellbeing. 

Firstly,  the  self-concept  affects  how  we  relate  to  other  people.  One  of  the  most fundamental  aspects  of  self-processing  is  being  able  to  differentiate  your  own  thoughts,  feelings,  actions, from  those  of  other  people.  If  your  ability  to  do  this  is  impaired,  you  may  struggle  to  understand  other  people’s  mental  states.  Furthermore,  if  you  do  not  preferentially  process  information  about  familiar  others  over  information  about  strangers  (the  aforementioned  ‘in-group  bias’,  which  seems  to  originate  from  your  self-bias),  it  is  possible  that  this  affects  your  feelings  of  connectedness  with  other  people.  This  may  partly  be  why  differences  in  self-processing  are  associated  with  poorer  wellbeing  and  low  mood.

Here  is  a   video  summary  of  this  study.  You  can  open  it  up  to  large  screen,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button. 

What  was  the  purpose  of  this  study,  and  what  did  the  researchers  do?

We  examined  whether  autistic  people  also  show  preferential  processing  for  information  related  to  themselves  and  familiar  others.  We  also  looked  at  whether  differences  in  self-bias  and  friend-bias  were  associated  with  difficulties  with  understanding  other  people’s  mental  states  and  with  the  real-life  outcome  of  being  highly  lonely.  To  do  this,  we  asked  autistic  and  non-autistic  participants  to  complete  two  tasks  during  an  online  study,  and  compared  their  performance.

In  Task  1,  as  an  unconscious  reflection  of  self-bias  and  friend-bias,  we  asked  participants  to  learn  associations  between  person-labels  and  geometric  shapes.  They  then  needed  to  respond  as  quickly  as  possible,  when  pairs  of  words  and  shapes  flashed  up  on  the  screen,  to  tell  us  if  the  word  and  shape  belonged  together. 


In  Task  1,  participants  learnt  which  person-label  belonged  with  which  shape  (shown  above).  The  shapes  would  then  appear  in  quick  succession  on  the  screen,  paired  with  one  of  these  person-labels.  Participants  had  to  press  a  button  as  quickly  as  possible  to  indicate  whether  the  person-label  matched  that  shape,  or  did  not  match  (i.e.  did  not  belong  with)  that  shape. 

In  Task  2,  as  a  conscious  reflection  of  our  preference  for  self-relevant  and  friend-relevant  information,  we  asked  people  to  indicate  the  emotional  closeness  between  individuals  by  positioning  them  closer  or  further  away  from  one  another.  


In  Task  2,  participants  had  to  indicate  how  close  two  people  were  emotionally  by  moving  the  sliders  to  indicate  the  distance  between  them.  Here,  if  you  were  very close  to  your  friend  (who  is  positioned  at  point  0),  you  might  move  the  slider  to  place  yourself  quite  close  (e.g.  point  10).  If  this  "friend"  was  in  fact  your  mortal  enemy,  you  might  place  yourself  at  point 100  to  be  as  far  away  as  possible!

We  looked  at  relationships  between  performance  in  these  tasks  and  our  two  outcome  variables: 

  • performance  in  a  task  about  understanding  other  people's  mental  states  (the  Reading  the  Mind  in  the  Eyes  Test  [RMET]).

  • feelings  of  loneliness.


The  Reading  the  Mind  in  the  Eyes  Test  (RMET):  participants  have  to  decide  which  mental  state  description  matches  the  expression  in  the  eyes.  I  think  the  answer  here  is  'interested'. 

What  were  the  results  of  the  study?

Though  both  groups  were  very  accurate  at  Task  1,  autistic  and  non-autistic  participants  alike  were  most  accurate  when  it  came  to  self-related  items  where  the  word  matched  the  shape  it  was  paired  with.  Interestingly,  though,  there  was  a  clear  difference  when  the  self-shape  was  wrongly  paired  with  other  labels  (‘mismatching’ trials).  Autistic  people  were  more  accurate  on  these  items,  while  non-autistic  people  seemed  to  trip  up  on  these. 

Since  we  know  that  non-autistic  people  are  typically  automatically  drawn  to  pay  attention  to  self-relevant  information  even  at  the  detriment  of  tasks  they’re  trying  to  do,  we  wonder  whether  this  difference  reflects  that  non-autistic  people  may  have  found  it  more  difficult  than  autistic  participants  to  ‘unhook’  their  attention  from  the self-related item.  Autistic  people  might  still  process  self-matching  items  preferentially, but  be  slightly  less  specific  in  the  way that attention  is  captured  by  items  relating  to the  self  and  items  relating  to other people.

Also  in  Task  1,  autistic  people  did  not  show  the  same  degree  of  friend-bias  -  that  is,  they  were  not  significantly  better  at  processing  friend-related  items  than  stranger-related  items.  This  suggested  that  their  brain  was  not  more  attentive  to  familiar  others,  which  are  usually  drawn  into  the  orbit  of  the  self-bias  and  benefit  from  that.

This  was  very  consistent  with  findings  from  Task  2.  Non-autistic  people  typically  move  themselves  and  their  friend  further  away  from  the  stranger.  A  stranger  is  a  member  of  an  out-group  -  they  might  be  your  rivals,  competing  for  resources,  or  they  might even  be  a  threat  to  you.  Hence  we  tend  to  want  to  create  distance  between ourselves and  a  stranger.  Non-autistic  people   wanted  to  keep themselves  AND  their friends  away  from  the  stranger.  

Autistic people kept themselves away from the stranger  in  Task  2, but did not take their friends with them in the same way.  This  suggests  that  they  did  not  differentiate  so  much  between  in-group  (friend)  and  out-group (stranger)  members.  Interestingly,  the lonelier  participants  were,  the  closer  together  they  placed  the  friend  and  stranger.  One  interpretation  of  this  finding  is  that  autistic  participants  showed  less  of  the typical  non-autistic  tendency  to  form  associations  with  an  in-group. If  you  do  not  identify  with  any  group  of  others  (i.e. connect  yourself  with  an  in-group),  and  if  you  unconsciously  think  of  strangers  and  familiar  others  in  the  same  way,  this  could  potentially  be  a very   lonely  way  to  be.  In  light  of  this,  it  makes  sense  that  the less  difference  a  person  saw  between  strangers  and  friends,  the  lonelier  they  were.  We  did  not,  however,  see  any  relationship  between  performance  on  Task  1  and  2  and  performance  in  the  RMET.

What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

We  had  quite  a  small  control  group,  so  it  is  possible  that  other  differences  exist  which  didn’t  show  up  in  our  findings.  We  were  not  able  to  look  at  differences  between  participants  that  might  be  based  on  characteristics  like  sex  and  gender.

Our  participants  were  not  representative  of  certain  demographics  within  the  autistic  community,  such  as  autistic  people  of  colour;  autistic  trans  and  non-binary  people;  and  autistic  people  with  intellectual  disabilities.  People  who  were  diagnosed  as  children  were  also  under-represented.  Our  findings  are  also  not  necessarily  relevant  to  autistic  people  in  other  cultures,  since  the  way  people  think  about  the  self  and  others  is  very  affected  by  the  culture  they  live  in. 

Finally,  it  may  be  that  we  did  not  find  any  relationships  between  our  tasks  and  the  RMET  because  this  task  is  more  a  measure  of  emotion  recognition  than  of  understanding  the  mental  states  of  others,  which  we  had  speculated  might  be  affected  by  differences  in  the  way  people  process  information  about  self  and  others.

Thank   you 

for  reading!

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

Beyond  this  study,  other  experiments  have  told  us  that  differences  in  the  way  that  people  process  information  about  themselves  and  others  affect  their  ability  to  form  supportive  relationships  and  affect  their  mood  and  wellbeing.  The  ability  to identify  with  an  in-group  is  really important  for  forming  relationships and  maintaining  your  mental  health.

These  findings  hinted  at  the possibility  that  autistic  people  might  differ  in  the  way  they  form  and  align  themselves  with  in-groups  and  out-groups.  This  could  have  implications  for  mental  health,  since  loneliness  is  such  a strong  factor  in  mental  illness  and  suicide  in  autistic  people.  

It  is  not  clear  if  these  differences  merely  reflect  something  that  is  already  occurring  -  i.e.  that  differences  in  self  and  other processing  are  a  reflection  of depression  and/or  loneliness,  or  arise  as  a  result  of  depression and/or  loneliness.  This  could  make  them  quite  a  useful  marker  of  when  someone  is  struggling.  Alternatively,  could  modifying  these  very automatic  ways  that  we  process  information  have  a  positive  impact  on  relationships,  mood  and  wellbeing?  We  need  to  know  if  differences  in  self  and  other  processing  can  be  changed,  and  if  this  doing  so  would  be  helpful  for  wellbeing.  We  don’t  fully  know  all  the  potential  implications  for  these  findings  yet,  so  really  need  to  do  some  deeper  investigation  to  find  out.

If  you  found  this  interesting,  you  may  like  to  read:

If  you  are  struggling  with  your  mental  health,  you  may  like  to  look  at  the  resources  page.

bottom of page