top of page

Paper:  "Empathic  disequilibrium  as  a  predictor
  of  non-suicidal  self-injury  in  autistic  and  non-autistic  people"

This  paper  was  accepted  in  2024,  in  the  journal  Autism  in  Adulthood.  

The  authors  were  Dr  Rachel  MoseleyMr  Ido  Shalev,  Dr  Nicola  Gregory,  and  Professor  Florina  Uzefovsky.   Ido  Shalev and  I  shared  first-authorship.

You  can  click  HERE  to  download  a  PDF  of  the  paper  in  its  accepted,  not-yet-published  form.

Why is this an important issue?

There  is  a  common  stereotype  that  autistic  people  lack  empathy.  This  idea  is  very  stigmatizing  and  harmful  for  autistic  people:  it  gives  the  impression  that  they  are  unaffected  by  other  people,  or  worse,  do  not  care  about  the  feelings  of  others.  It  also  contradicts  the  lived  experiences  of  autistic  people,  who  say  that  they  feel  the  emotions  of  other  people  strongly. 

Empathy,  the  ability  to  understand  and  share  the  emotions  of  others,  is  a  complicated  ability.  It  is  actually  made  up  of  two  separate  abilities  or  processes: 

1. cognitive  empathy  is  your  ability  to  identify  how  someone  else  is  feeling

2. emotional  empathy  (also  known  as  affective  empathy)  is  your  ability  to  share  the  emotional  states  of  others 


These  two  processes  work  in  tandem,  and  typically  cooperate  and  regulate  one  another.  But  what  if  one  of  these  processes  is  stronger  than  the  other? 

Here  is  a  short  (~10  minute)  video  summary. You  can  toggle  your  view  by  clicking  the  icon  in  the  top  right  corner,  and  turn  captions  on  and  off  by  clicking  the  'CC'  button. 

To  give  you  an  example,  consider  three  hypothetical  people  at  a  party:  Alex,  Jamie  and  Charlie.  They  all  notice  that  one  of  their  friends  is  engaged  in  a  conversation:  it  seems  to  be  a  negative  one,  and  they  can  all  pick  up  that  their  friend  isn’t  happy.

Alex  has  stronger  emotional  empathy  than  cognitive  empathy.  Alex  feels  the  negative  emotion  from  their  friend  strongly,  although  they  might  not  know  exactly  what’s  going  on  –  they  experience  a  strong  mix  of  negative  emotions,  from  upset  to  anxiety,  which  feels  so  intense  and  overwhelming,  almost  as  if  it  was  happening  to  them  themselves.  A  person’s  cognitive  empathy  would  typically  “put  the  brakes”  on  their  emotional  empathy:  it  would  temper  down  their  emotional  (empathic)  response,  perhaps  through  the  awareness  that  this  situation  is  not  happening  to  Alex  themselves  or  through  rationalising  what  is  going  on  (being  able  to  recognise  that  the  friend  doesn’t  look  that  unhappy).  Because  Alex’s  cognitive  empathy  is  that  much  weaker  than  their  emotional  empathy,  they  cannot  calm  down  their  emotional  response  to  their  friend’s  emotions.

Jamie  has  stronger  cognitive  than  emotional  empathy.  He  might  have  a  very  good  understanding  of  what  emotions  his  friend  is  feeling  and  how  intense  those  emotions  are,  but  he  does  not  share  his  friend’s  emotions  as  strongly  –  he’s  relatively  less  affected  by  them.  This  could  lead  his  response  to  be  overly  'cognitive',  for  instance  focusing  on  the  logical  facts  of  the  situation,  which  his  friend  might  experience  as  lacking  emotional  tone  or  sensitivity. 

Charlie  has  roughly  balanced  levels  of  cognitive  and  emotional  empathy:  her  cognitive  and  emotional  empathy  are  equally  strong.  Because  of  her  good  cognitive  empathy,  Charlie  has  a  good  appreciation  of  what  her  friend  is  feeling  and  how  intense  those  feelings  are.  Because  she  has  that  good  cognitive  understanding  of  the  situation,  her  emotional  empathic  response  is  regulated  by  her  cognitive  empathy,  and  does  not  "run  away  with  itself".  Unlike  Jamie,  she  is  still  able  to  respond  to  her  friend  sympathetically  –  she  feels  their  emotion,  but  in  a  way  that  doesn’t  incapacitate  or  overwhelm  her.

Previous  research  has  found  that  being  autistic  is  associated  with  having  relatively  higher  emotional  than  cognitive  empathy,  like  Alex  in  the  above  example.  When  your  emotional  empathy  is  stronger  than  your  cognitive  empathy,  you  can  be  easily  overwhelmed  by  the  emotions  of  other  people,  since  your  cognitive  empathy  is  not  strong  enough  to  effectively  ‘dampen  down’  your  emotional  response  to  the  emotions  of  others. 


This  is  a  really  difficult  way  to  live,  and  might  explain  some  of  the  mental  health  problems  experienced  by  autistic  people.  One  relevant  problem  might  be  self-injury,  which  often  occurs  when  people  are  trying  to  manage  overwhelming  emotions.  This  is  a  common  behaviour  in  autistic  people  and  is  associated  with  suicide,  so  it  is  important  to  understand  it.  It’s  also  extremely  important  that  we  correct  the  stigmatizing  myth  that  autistic  people  lack  empathy,  and  explore  the  possible  consequences  of  feeling  the  emotions  of  others  so  strongly.

What  was  the  purpose  of  this  study,  and  what  did  the  researchers  do?

We  wanted  to  see  whether  we  could  replicate  the  same  pattern  of  empathic  disequilibrium,  specifically  higher  emotional  than  cognitive  empathy,  in  autistic  people.  We  also  wanted  to  see  whether  this  pattern  was  associated  with  self-injury,  and  whether  this  was  because  people  with  higher  emotional  empathy  tend  to  be  emotionally  reactive  –  i.e.  experience  emotions  strongly.  This  emotional  reactivity,  we  thought,  might  put  them  at  higher  risk  of  engaging  in  self-injury  as  a  way  of  coping  with  overwhelming  emotions.

We  conducted  an  online  survey  of  304  autistic  and  289  non-autistic  people.  They  completed  questionnaires  measuring  cognitive  and  emotional  empathy,  emotional  reactivity,  and  self-injury.  We  looked  at  the  balance  of  cognitive  and  emotional  empathy  in  autistic  and  non-autistic  people.  We  then  performed  an  analysis  to  see  whether  relatively  higher  levels  of  emotional  than  cognitive  empathy  could  predict  emotional  reactivity,  and  through  that,  self-injury.

What  were  the  results  of  the  study?

We  found  that  being  autistic  was  associated  with  having  relatively  higher  emotional  than  cognitive  empathy,  but  not  having  lower  empathy  overall. 

This  state  of  empathic  disequilibrium,  where  emotional  empathy  was  stronger  than  cognitive  empathy,  was  related  to  being  more  emotionally  reactive,  and  through  this,  with  greater  incidence  of  self-injury  in  autistic  people.  In  other  words,  autistic  people  with  higher  emotional  empathy  than  cognitive  empathy  are  more  emotionally  reactive,  and  because  they  are  more  emotionally  reactive,  they  are  more  likely  to  have  experience  of  self-injury.


Interestingly,  these  relationships  seemed  to  work  differently  in  non-autistic  people,  who  might  have  different  risk  factors  for  self-injury.  For  them,  having  stronger  cognitive  than  emotional  empathy,  the  pattern  showed  by  Jamie  in  the  hypothetical  example  above,  was  actually  associated  with  self-injury.  It  is  possible  that  for  non-autistic  people,  understanding  other  people’s  emotions  while  not  feeling  much  of  an  emotional  response  might  have  other  consequences  that  relate  to  self-injury  –  perhaps  through  feeling  disconnected  to  other  people,  or  through  impacts  on  relationships.  This  needs  further  investigation,  but  it  does  suggest  that  there  are  different  mechanisms  underpinning  self-injury  in  autistic  and  non-autistic  people.

What  are  potential  weaknesses  in  the  study?

This  study  measured  people’s  thoughts,  emotions  and  behaviours  at  one  point  in  time.  This  means  we  cannot  confirm  the  direction  of  relationships  between  the  variables  in  our  study.  Although  we  interpret  our  findings  to  suggest  that  levels  of  empathy  increasing  risk  of  self-injury,  we  cannot  rule  out  the  alternative  interpretation  that  engaging  in  self-injury  affected  people’s  levels  of  empathy  in  some  way.


Our  measures  were  not  designed  in  autistic  samples,  meaning  that  we  might  not  have  captured  all  of  the  ways  autistic  people  experience  empathy.   

Moreover,  autistic  people  engage  in  self-injury  for  many  different  reasons.  We  focused  here  on  self-injury  which  occurs  as  a  way  of  regulating  emotions,  but  empathic  disequilibrium  may  not  explain  all  forms  of  self-injury.

Our  sample  are  not  representative  of  all  autistic  people:  especially,  we  did  not  include  participants  who  would  not  have  been  able  to  complete  the  study  independently.  People  of  colour,  trans  autistic  people  and  those  with  other  non-binary  gender  identities  were  under-represented. 

Thank   you  for  reading!

How  will  these  findings  help  autistic  adults  now  or  in  the  future?

These  findings  challenge  the  stigmatizing  myth  that  autistic  people  lack  empathy. They  do  not  have  lower  empathy  than  non-autistic  people:  rather,  they  have  higher  emotional  than  cognitive  empathy,  whereas  these  two  processes  tend  to  be  more  equal  in  non-autistic  people.  The  findings  back  up  first-hand  reports  from  autistic  people  who  express  how  unpleasant  it  can  be  to  experience  other  people’s  emotions  so  strongly. 

Far  from  being  unemphatic,  our  findings  suggest  that  autistic  people  experience  other  people's  emotions  to  an  extent  that  may  be  bad  for  their  mental  health.  This  pattern  of  higher  emotional  than  cognitive  empathy  may  be  associated  with  negative  outcomes  related  to  emotional  overwhelm  and  dysregulation,  like  self-injury.  This  kind  of  empathic  disequilibrium  could  potentially  be  a  factor  in  other  problems  associated  with  emotional  overwhelm  and  dysregulation,  like  drug  or  alcohol  use  or  disordered  eating.

Below  is  a  plain  English  summary  and  explanatory  video.

If  you  found  this  interesting,  you  may  like  to  read  my  other  papers  on  self-injury:

You  may  also  want  to  look  at  resources  around  mental  health  and  self-injury  on  the  resources  page,  just  in  case  there  is  anything  helpful  for  you 


bottom of page